"Сапо" в переводе с латинского означает мыло. Сапонины - это гликозиды, несахарная часть которых называется сапогенином. Пенообразующие свойства этих веществ используются в медицине, парфюмерии для изготовления шампуней, в кондитерской промышленности для получения халвы, крема, взбитых сливок, в огнетушителях и даже на флотационных установках для извлечения металлов из руды.

Извлекают сапонины из заготовленного сырья разбавленным спиртом или водой. Если встряхнуть полученный водный раствор, то на его поверхности образуется пена. Сапониновая пена не содержит щелочей.

Сапониновое сырье имеет «царапающий» вкус, а его пыль вызывает чихание, раздражение глаз и носоглотки. Поэтому во избежание неприятных ощущений надо соблюдать осторожность.

При приеме внутрь сапонины не ядовиты. Лишь в больших дозах готовые препараты этих веществ могут раздражать слизистую оболочку желудочно-кишечного тракта. Однако введенные непосредственно в кровь, они разрушают красные кровяные шарики, что приводит к смерти.

По строению несахарной части различают тритерпеноидные и стероидные сапонины. Стероидные сапонины, полученные из корневищ травянистой многолетней лианы диоскореи, применяют для лечения атеросклероза и гипертонии. Тритерпеноидные сапонины применяют как отхаркивающее, мочегонное, слабительное и тонизирущее средство. Они улучшают секрецию желез, усиливают всасывание различных лекарств. Эти же сапонины используются в пищевой, текстильной, металлургической промышленности.

Вспомним хотя бы о "скифском корне" - предмете оживленной торговли легендарных скифов с древними греками. Он обильно рос в низовьях Волги, Дона, Куры, Урала и прилегающих к ним районах. За сладкий вкус греки назвали импортируемое сырье "глицирризой". Сладость "скифского корня", то есть солодки или лакричника, определяют не сахара, а глицирризин, относящийся к сапонинам. В сырье его содержится около 6%. Глицирризин представляет собой смесь калиевых и кальциевых солей глицирризиновой кислоты. С древнейших времен солодка применялась для борьбы с отравлениями грибами и другими пищевыми продуктами.

Агликоном сапонина солодки является глицирретиновая кислота, которая в виде глицирризиновой кислоты применяется для нормализации водносолевого обмена у больных с функциональной недостаточностью надпочечников. Сложный лакричный порошок, экстракты корня солодки, сироп солодки, сборы из резаного корня нашли в современной медицине применение в качестве грудных, слабительных, противогеморроидальных и мочегонных средств.

Синюха лазурная - широко распространенное в нашей стране травянистое растение. В ней обнаружили большое количество сапонинов не только отхаркивающего действия, но и успокаивающего и кровоостанавливающего. Синюха в настоящее время широко используется при острых и хронических бронхитах, а в комбинации с сушеницей болотной и при язве желудка. Растение хорошо культивируется.

Основой целебных свойств женьшеня, по всей видимости, являются гликозиды (панаксозиды А и В, панаквилон, панаксин), некоторые из них представляют собой сапонины. Эти же вещества содержатся в препаратах, получаемых из корня аралии маньчжурской (сапонины аралии называются аралозиды) и корневищ с корнями заманихи.